El desconocido ingeniero de la obra de ingeniería más famosa del Siglo XX

El desconocido ingeniero de la obra de ingeniería más famosa del Siglo XX

El nombre de George Washington Goethals no sea quizá muy conocido, pero el nombre de su obra es mundialmente famoso: El Canal de Panamá. Goethals fue el ingeniero encargado por el Gobierno de Estados Unidos para emprender  la monumental tarea, luego del fracaso de los franceses  en ejecutarla en 1881.

Nacido en Brooklyn, Nueva York, el 29 de junio de 1858 en el seno de una familia de inmigrantes belgas, ingresó a temprana edad  al Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los Estado Unidos y asistió a la academia militar de West Point, de donde se graduó como ingeniero en 1880. Su primera comisión fue en 1882 donde fue asignado para reemplazar un puente sobre el rio Spokane, Idaho.

Los años posteriores sirvió como instructor de ingeniería civil y militar en la Academia Militar. Se casa en 1884 con Effie Rodman, con quien tuvo dos hijos.

Regresó como instructor a West Point y, cómo dato a destacar, accedió a ser el  tutor de Charles Young, el tercer afro-americano  graduado de la conservadora academia militar. Young no había logrado pasar en la materia de ingeniería, pero luego de recibir clases de Goethals logró graduarse en 1889.

Sirvió como Teniente Coronel en la Guerra Hispano-americana. Posterior al conflicto fue encargado por el Gobierno de los Estados Unidos para construir la obra de ingeniería más importante llevadas a cabo por el hombre hasta esa fecha: La construcción del Canal de Panamá.

Se cuenta que cuando el coronel Goethals construía el canal de Panamá, no sólo tuvo que enfrentar las inclemencias del clima, las enfermedades y otras dificultades geográficas, sino también tuvo que soportar  feroces críticas de la prensa de su país. Algunos periodistas vaticinaban el fracaso rotundo de su gran obra, pero el constructor siguió resuelto a terminar la obra, haciendo caso omiso de las críticas.

–¿No va usted a responder a sus críticos? -le preguntó un día un periodista.

–Con el tiempo -contestó Goethals.

–¿Cómo?

–Con el canal- respondió con una sonrisa el ingeniero.

La construcción se completó en 1914, dos años antes de la fecha límite del 10 de junio de 1916.

Muere en Nueva york el 21 de enero de 1928.

Por Samuel Alves

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